10 animais incríveis que podem detectar doenças humanas

Alguns animais, como os cães, são conhecidos pelos seus sentidos poderosos, que podem detectar muitas coisas no ambiente que os humanos não conseguem perceber. Juntamente com o fato de serem muito receptivos ao treinamento, as pessoas encontraram todos os tipos de usos para eles, seja farejar drogas, explosivos ou muitas outras coisas. Mas uma área de investigação mais recente e muito interessante em que estão a ser utilizados animais é a detecção de doenças ou, mais especificamente, a detecção do cancro. Os cães estão longe de ser os únicos animais promissores nesta área. Aqui estão dez animais que podem realmente detectar câncer em humanos.

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10 Ratos

Em 2021, investigadores na Coreia publicaram um artigo mostrando que ratos treinados foram capazes de detectar tolueno, um líquido produtor de odor que pode indicar a presença de cancro do pulmão. Você pode se perguntar como exatamente os ratos podem comunicar às pessoas o que podem sentir o cheiro, e isso é um pouco estranho: os pesquisadores treinaram os ratos para pular em uma saliência flutuante sempre que sentissem o cheiro do tolueno.

Para tornar o estudo mais realista, os ratos não foram simplesmente apresentados a amostras de tolueno entre uma sequência de outros aromas. Eles foram presenteados com amostras reais de respiração humana, que foram coletadas por humanos respirando em sacos plásticos e depois lacradas. Algumas dessas amostras foram posteriormente enriquecidas com tolueno pelos cientistas. Após mais de mil testes, os ratos alcançaram cerca de 82% de precisão na detecção do tolueno. [1]

9 Abelhas

Não são apenas os mamíferos que podem ajudar os humanos na detecção de doenças mortais; os insetos também estão entrando em ação. Diz-se que as abelhas possuem um olfato tão forte que conseguem detectar até mesmo algumas moléculas de uma substância em uma sala, e já foram utilizadas na detecção de doenças como tuberculose e diabetes.

Além disso, eles podem ser treinados muito mais rapidamente do que animais como os cães. Suas antenas permitem detectar com mais precisão odores específicos entre uma mistura de cheiros simultâneos, como seria o caso das amostras de hálito humano. Susana Soares, uma designer de produto portuguesa, estava a estudar para o seu mestrado quando desenvolveu um elegante dispositivo de vidro conhecido como “Bee’s”, que permite às pessoas respirar com segurança numa câmara contendo as abelhas, que foram treinadas com uma recompensa de açúcar para responder para a detecção de certos produtos químicos. [2]

8 Pombos

Numa experiência bastante peculiar – se não totalmente bizarra –, investigadores nos EUA decidiram testar se os pombos conseguiam detectar cancro da mama a partir de imagens. Surpreendentemente, eles conseguiram fazer isso tão bem quanto os humanos! E fizeram isso apesar de terem um cérebro do tamanho da ponta de um dedo. Seus cérebros são bastante poderosos, principalmente quando se trata de imagens. Foi demonstrado que eles são capazes de lembrar até 1.800 imagens e distinguir pessoas, expressões faciais e até letras do alfabeto.

Os pombos no estudo do câncer foram treinados para distinguir imagens microscópicas de tecidos cancerosos e não cancerosos, sendo recompensados ​​por fornecerem respostas corretas. Quando apresentados a imagens não vistas, eles foram capazes de aplicar o que aprenderam e distinguir corretamente entre as imagens, mesmo quando as imagens estavam ampliadas, reduzidas ou descoloridas. Acredita-se que os pombos possam ajudar a validar futuros métodos de detecção de câncer baseados em imagens. [3]

7 Formigas

As formigas, assim como as abelhas, possuem antenas altamente sensíveis que lhes permitem detectar todos os tipos de substâncias que escapam aos sentidos humanos. Como sabemos agora, produtos químicos específicos liberados por tumores cancerígenos podem ter cheiros distintos. No entanto, a respiração não é a única emissão corporal na qual estes produtos químicos podem aparecer. Os compostos também aparecem na urina e, em 2023, os cientistas descobriram que as formigas eram muito precisas na detecção desses compostos na urina de ratos.

Pensa-se que as formigas poderiam oferecer uma forma mais barata e menos invasiva de detectar precocemente o cancro. Mas como treinar formigas para responder à presença de produtos químicos? Assim como os outros animais desta lista, eles foram treinados com recompensas. Neste caso, foi água com açúcar. Quando os pesquisadores pararam de dar água com açúcar, as formigas ficaram um pouco mais tempo na presença das amostras de urina com os compostos cancerígenos porque esperavam sua recompensa. [4]

6 Cães

Ok, o melhor amigo peludo do homem tinha que aparecer nesta lista em algum lugar. Com um olfato estimado em algo entre 10.000 e 100.000 vezes melhor que o nosso, provavelmente não é nenhuma surpresa que os cães também possam farejar o câncer. Os cães podem detectar câncer em matéria expelida, como hálito e urina, assim como as formigas e abelhas mencionadas anteriormente nesta lista. Além disso, podem até detectar o cancro enquanto este ainda está in situ, o que significa que não se espalhou a partir do local original onde começou.

Esta é uma óptima notícia, uma vez que a detecção precoce é crucial porque o cancro é muito mais difícil de tratar depois de se espalhar. Os cães foram treinados para detectar câncer no hálito, plasma, urina e saliva, e são necessárias cerca de 300 amostras para treiná-los antes que possam aprender o cheiro e aplicá-lo a amostras novas e invisíveis. Enquanto algumas organizações usam os caninos para detectar o câncer diretamente, outros pesquisadores estão estudando suas habilidades para ajudar a construir um nariz mecânico que será capaz de detectar o câncer da mesma maneira, deixando os cães cuidarem do seu dia. [5]

5 Moscas da fruta

Você pode ficar surpreso ao saber que as moscas da fruta possuem, na verdade, menos da metade da quantidade de receptores sensíveis ao odor que as abelhas possuem. Então, por que usá-los? Bem, possivelmente porque conseguem comunicar com muito mais clareza do que as abelhas, como descobriram investigadores na Alemanha e em Itália. Na verdade, os cientistas conseguiram modificar geneticamente as moscas para brilharem no momento em que sentiram a presença de determinados produtos químicos.

Neste estudo, o ar contendo o cheiro de células de câncer de mama e de tecido respiratório saudável foi soprado em direção às moscas. Os cientistas então observaram através de um microscópio os padrões fluorescentes tremeluzentes nas antenas das moscas enquanto detectavam os cheiros. Aparentemente, as moscas da fruta têm um genoma básico que pode ser modificado, o que significa que alterar seus genes é bastante fácil. Acrescente a isso que eles são baratos de criar e ainda possuem receptores olfativos altamente sensíveis. Oferecem mais uma vez uma solução promissora para a questão crucial da detecção precoce do cancro. [6]

4 Vermes

Os vermes nesta pesquisa são lombrigas comuns que, com minúsculo 1 mm de comprimento, são muito menores do que as minhocas mastigadoras de lama que você encontra em seu jardim. As lombrigas podem estar menos interessadas em lama, mas parece que estão muito interessadas em células cancerígenas, especialmente quando estão com fome. No experimento, cientistas da Coreia colocaram cerca de 50 vermes em lâminas de microscópio, juntamente com células humanas saudáveis ​​e células cancerígenas. Cerca de 70% dos vermes abriram caminho em direção às células cancerígenas.

Embora não se saiba por que as células cancerígenas atraem consistentemente os vermes, os cientistas têm uma teoria: as células cancerígenas emitem muitas das mesmas moléculas de odor que as maçãs podres, algo que todos sabemos que é atraente para outras espécies de vermes. O próximo passo é ver se eles conseguem detectar o câncer quando apresentados a substâncias como urina ou respiração, em vez de serem diretamente apresentados a células cancerígenas. [7]

3 Gafanhotos

Assim como as moscas-das-frutas, os gafanhotos são uma espécie de alimento básico científico; os cientistas já sabem muito sobre suas características e até mesmo sobre como seus cérebros estão conectados. Quando se descobriu que eles também possuíam um olfato poderoso, foi natural estudar seu uso na detecção de doenças, embora não antes de terem sido testados para detectar explosivos. No entanto, os pesquisadores não treinaram esses rastejadores muito assustadores para responder às células cancerígenas. Em vez disso, anexaram eletrodos aos cérebros dos gafanhotos para ver como respondiam aos gases produzidos pelas células cancerígenas e saudáveis.

Na verdade, os gafanhotos poderiam fazer mais do que apenas fazer uma distinção binária entre células saudáveis ​​e cancerosas. Eles poderiam realmente diferenciar entre três tipos de câncer. Por mais impressionante que isso possa ser, você pode ficar aliviado ao saber que os cientistas planejam replicar a biologia que permite uma detecção tão altamente sensível e não pretendem que os médicos testem pacientes com gafanhotos vivos. [8]

2 Gatos

É aqui que a ciência começa a dar lugar à especulação, embora os gatos tenham narizes surpreendentemente bons. Embora não seja tão poderoso quanto o de um cachorro, o nariz dos gatos é significativamente maior que o dos humanos, e acredita-se que eles possam realmente diferenciar os cheiros melhor do que os cães e os humanos. Certamente há alguma promessa nisso, embora ainda não haja estudos científicos. Existem algumas anedotas interessantes, no entanto.

Em 2010, uma mulher de Franklin, Tennessee, visitou seu médico depois que um hematoma misterioso apareceu em seu peito, em um lugar onde seu gato estava continuamente arranhando e atacando na noite anterior. Ela descobriu que era câncer de mama. Um ano antes, uma história chegou às manchetes no Canadá em que um homem de Calgary atestava que seu gato o havia alertado sobre seu câncer de pulmão com suas patadas persistentes no lado esquerdo de seu dono. O proprietário credita a seu gato, Tiger, que aparentemente não era muito fofinho, por ter salvado sua vida. [9]

1 Humanos

A partir dos muitos estudos listados acima, fica claro que os cânceres têm cheiros específicos, o que levanta a questão de saber se os humanos também são capazes de detectá-los. É claro que nossos narizes não são tão poderosos quanto os de muitos outros animais, especialmente os cães. No entanto, uma enfermeira escocesa que cheira muito bem acredita que pode ser possível que algumas pessoas sintam o cheiro de câncer.

Joy Milne, uma ex-enfermeira, notou uma mudança no cheiro da pele do marido 12 anos antes de ele ser diagnosticado com doença de Parkinson. Mais tarde, suas incríveis habilidades olfativas foram postas à prova em ensaios clínicos, que revelaram que ela conseguia detectar moléculas específicas no sebo produzido pela doença de Parkinson. Ela relatou que quando trabalhava como enfermeira, os pacientes com câncer tinham um cheiro único para ela.

Em 2018, ela visitou um centro de treinamento para cães farejadores de câncer para testar suas próprias habilidades farejando máscaras nas quais pacientes com câncer e pessoas saudáveis ​​haviam respirado. Os resultados foram muito promissores e ela identificou corretamente a quem pertencia a maioria das máscaras. No entanto, algumas fontes afirmam que quaisquer cheiros detectados pelos humanos provavelmente não são diretamente cheiros de câncer, mas de sintomas ou efeitos colaterais do tratamento. Parece que o júri ainda pode estar decidido. [10]

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