Em 12 de abril de 1961, o cosmonauta soviético Yuri Gagarin tornou-se o primeiro humano no espaço. Mas ele estava longe de ser a primeira criatura viva a viajar para fora da atmosfera da Terra. No século passado, a humanidade celebrou uma grande tradição de prender foguetes em animais e dispará-los contra as estrelas. Alguns deles deveriam ser recuperados, mas outros nunca mais deveriam ver a Terra.

10 Gatos

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Os gatos domésticos chegaram um pouco atrasados ​​​​para a festa espacial em comparação com alguns outros animais; os franceses enviaram um gato ao espaço pela primeira vez em 18 de outubro de 1963. Se era um gato de rua chamado Felix ou sua equivalente feminina, Felicette, permanece uma questão controversa. A viagem de Felix (ou Felicette) correu bem, mas um voo subsequente, uma semana depois, significou a ruína para o pobre gatinho. Cinquenta anos depois, o governo do Irão, que começou a expandir os seus horizontes para o espaço, afirmou que pretende lançar um gato persa ao espaço nos primeiros meses de 2014.

9 Roedores

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Os roedores têm uma longa história no espaço: camundongos, ratos, hamsters e porquinhos-da-índia foram todos enviados ao longo dos anos. Vários experimentos foram realizados com roedores no espaço. Em 2001, o engenheiro biomédico Ted Bateman, trabalhando em conjunto com a NASA e a empresa de biotecnologia Amgen, usou ratos para testar uma proteína chamada osteoprotegerina. Eles acreditavam que a proteína poderia ser útil para deter a perda óssea associada ao envelhecimento e, como o espaço acelera o processo de envelhecimento, era o ambiente perfeito para conduzir o estudo. Com certeza, a proteína funcionou, e os experimentos subsequentes podem contribuir muito para prevenção de doenças ósseas como a osteoporose no futuro.

Outro experimento, que contou com ratos, foi conduzido por Jeffrey Alberts, professor de psicologia na Universidade de Indiana. Ao submeter ratas grávidas a condições de gravidade zero e ao estudar os seus descendentes, ele foi capaz de observar o comportamento de animais que nunca tinham experimentado as limitações da gravidade, que apresentavam uma amplitude de movimentos muito mais complexa.

8 Peixe

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Em 2012, a nave de abastecimento japonesa HTV-3 atracou na Estação Espacial Internacional. Eles tinham um aquário cheio de peixes chamados “medaka” a bordo. Eles realizaram diversos experimentos com os peixes, que eram ideais para esse fim devido ao seu hábito de reprodução rápido e pele transparente. Isso permitiu que os pesquisadores observassem seus órgãos com facilidade. Como outros animais, eles foram examinados quanto à degradação óssea e atrofia muscular. Embora estejam na água, os peixes também estão sujeitos à microgravidade e nela se comportam de maneira estranha, nadando em voltas em vez de em linha reta.

7 Chimpanzés

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Sendo o parente vivo mais próximo dos humanos, a contribuição dos chimpanzés para o programa espacial revelou-se inestimável. O primeiro chimpanzé no espaço foi Ham, um macaco selvagem capturado nos Camarões em 1959. Ele foi treinado de forma brutal na Base Aérea de Holloman através de um sistema de reforço positivo e negativo. Se Ham fizesse o que seus treinadores queriam, ele ganhava uma bolinha de banana. Se ele desafiasse os comandos, recebia um leve choque elétrico.

O voo de teste de Ham foi batizado de Mercury-Redstone 2 e decolou de Cabo Canaveral, Flórida, em 31 de janeiro de 1961. Houve vários problemas de funcionamento durante o voo, mas Ham teve um bom desempenho e seu traje espacial o protegeu. Ele iria morar no Zoológico Nacional de Washington, DC e no Zoológico da Carolina do Norte. Ele morreu aos 26 anos.

Ham foi sucedido por Enos, um animal mais bem treinado que orbitou o planeta duas vezes. Ele voltou vivo à Terra, encantado por ver seus amigos humanos. Infelizmente, sua história teve um final triste. Enos morreu de disenteria (quase certamente sem relação com sua aventura espacial) cerca de 11 meses depois.

6 Macacos

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Várias espécies de macacos foram enviadas ao espaço, incluindo macacos-esquilo, macacos e macacos rhesus. Conhecidos por suas contribuições à pesquisa médica, os rhesus são altamente inteligentes e receberam a honra de ser o primeiro primata já clonado.

Albert II , um rhesus, foi o primeiro macaco no espaço depois que seu antecessor (Albert) sofreu um destino sombrio ao sufocar durante um vôo. A linha subsequente de Alberts – III, IV, V e VI – também morreu (Albert IV morreu algumas horas após seu retorno à Terra). Várias outras nações, incluindo Argentina, França e Rússia, também usaram macacos em voos espaciais. Infelizmente, muitos deles não sobreviveram.

5 Anfíbios

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Anfíbios, como rãs, sapos e tritões, têm sido usados ​​por cientistas há muito tempo para avaliar a saúde de um ambiente. Ocupando tanto a água como a terra, os anfíbios são quase sempre os primeiros a sucumbir mesmo aos desenvolvimentos mais subtis, incluindo as alterações climáticas, a poluição e a introdução de doenças.

Dezenas de sapos foram enviados ao espaço, e pelo menos um pobre sapo foi pego no fogo cruzado (provavelmente mortal) de um voo que ele nem conseguiu realizar. Fotos do foguete Minotaur V da NASA decolando na Virgínia ganharam as manchetes, com um sapo no ar em primeiro plano. As salamandras com nervuras ibéricas também realizaram vários voos espaciais, começando com o Bion 7 da URSS em 1985. Os cientistas estavam interessados ​​em saber como o ambiente do espaço poderia afectar a capacidade de regeneração da salamandra.

4 Nematóides

nematóide

Os nematóides, ou lombrigas, são principalmente parasitas (são responsáveis ​​​​pela doença triquinose e infestam nossos cães de estimação como vermes) e atraem pouca simpatia – mesmo de amantes de animais que de outra forma são dedicados. Esses bichinhos também já fizeram diversas viagens ao espaço, e acompanharam a missão Apollo 16 à Lua.

Em 2003, o ônibus espacial Columbia se desintegrou ao reentrar na atmosfera da Terra. Os sete astronautas a bordo morreram, mas nem tudo estava perdido. Um armário contendo um experimento com nematóides foi recuperado dos destroços e, apesar das probabilidades intransponíveis, os vermes ainda estavam vivos . Esses nematóides revelaram que sua espécie sofreu alguns dos mesmos efeitos que os humanos quando viajavam no espaço, incluindo deterioração muscular e sintomas diabéticos.

3 Ursos d’água

Um urso d'água (Paramacrobiotus craterlaki).

É quase impossível compreender o quão hostil um ambiente espacial pode ser: um quase vácuo desprovido de oxigênio, alternadamente quente e glacialmente frio, e com radiação suficiente para derreter seus ossos. Sem o benefício de um traje espacial, um humano não poderia suportar mais do que alguns segundos antes de perder a consciência. Mas desmaiar seria misericordioso, já que você não estaria acordado para se sentir congelado até a morte ou seus pulmões se romperem com a pressão daquela última inspiração de ar que você inspirou.

Os ursos d’água são algumas das criaturas mais resistentes do planeta, capazes de sobreviver a condições que destruiriam quase qualquer outro ser vivo. Assemelhando-se a lagartas microscópicas e inchadas, os ursos d’água parecem quase invulneráveis. Quando confrontado com circunstâncias adversas, o urso d’água entra em estado de estase onde as suas funções biológicas são quase totalmente interrompidas, permitindo-lhe viver durante anos sem comer ou beber – em temperaturas tanto escaldantes como próximas do zero absoluto. Em 2007, cerca de 3.000 destas criaturas foram levadas na missão Foton-M3 da Agência Espacial Europeia e demonstraram ser capazes de resistir ao vácuo do espaço .

2 Aranhas

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Embora estejam facilmente entre as criaturas mais odiadas e temidas da Terra, as aranhas têm sido objeto de vários projetos espaciais. Em 2011, duas aranhas douradas, chamadas Gladys e Esmerelda, foram alojadas na Estação Espacial Internacional, onde teciam teias e caçavam em microgravidade. O orbe dourado foi usado porque tem o hábito de desmontar sua teia todas as noites e construir uma nova (isso permitiria ao cientista estudar mais construções de teias, pelo menos).

Uma aranha saltadora chamada Nefertiti também viveu na ISS durante 2011. Ela não teceu uma teia, em vez disso optou por atacar sua presa. A gravidade zero parecia ter pouco efeito em sua técnica de caça. Nefertiti foi aposentada no zoológico de insetos do Museu Nacional de História Natural do Smithsonian ao retornar à Terra.

1 Cães

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A URSS era conhecida por enviar uma série de cães ao espaço. A suposição natural seria que os soviéticos usavam espécimes de raça pura criados em laboratório, mas os cães eram, na verdade, vira-latas vadios, escolhidos porque os cientistas acreditavam que eles teriam constituições mais resistentes do que animais de laboratório ou animais domésticos. Os caninos foram selecionados pela facilidade em treiná-los e pelo conforto em espaços confinados. Todos os cães utilizados eram fêmeas, pois era mais fácil projetar um traje espacial para coletar dejetos das fêmeas.

A cadela espacial mais famosa foi Laika, uma vira-lata encontrada nas ruas de Moscou. Laika foi o primeiro animal enviado em órbita, uma missão suicida a bordo do Sputnik 2. Embora a maioria dos animais enviados ao espaço fossem destinados a serem recuperados posteriormente, Laika nunca foi feita para sobreviver. Depois de um determinado período de dias, eles a alimentariam com uma refeição envenenada para evitar o destino agonizante de morrer de fome. No entanto, a nave sofreu calor excessivo e os sinais vitais de Laika cessaram entre cinco e sete horas após o lançamento.

Em 1960, dois cães chamados Belka e Strelka se tornaram os primeiros animais a sobreviver a uma viagem em órbita. No ano seguinte, Strelka teve cachorrinhos. Como um gesto de boa vontade, o primeiro-ministro soviético Nikita Khruschev deu de presente um dos cachorrinhos, chamado Pushinka, à filha de John F. Kennedy, Caroline. Pushinka teria sua própria ninhada com o Welsh Terrier de Kennedy, Charlie, e JFK, brincando, chamava seus filhos de “pupniks”.

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