10 estudos peculiares que abordaram questões difíceis

A pesquisa pode ser um pouco… chata. Mas de vez em quando surge um desafio que não pode ser resolvido com experiências comuns. É aí que os cientistas ficam criativos e, ouso dizer, um pouco estranhos. Desde ensinar os peixes a dirigir (em terra) até fazer xixi nas plantações, aqui estão algumas das missões mais estranhas em que os pesquisadores embarcaram!

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10 Como identificar um arrepio

O que torna alguém assustador? Em 2016, uma equipe de psicólogos ponderou esta importante questão. O objetivo deles era elaborar uma lista de características que pudessem identificar alguém como um esquisito perturbador. Para entender o que as pessoas acham assustador, o estudo entrevistou 1.342 voluntários e perguntou-lhes o que os fazia arrepiar ao conhecer um estranho. Algumas de suas respostas foram inesperadas.

Claro, os participantes achavam os outros assustadores quando havia um elemento de perigo físico ou quando as pessoas trabalhavam como palhaços ou pareciam desleixadas. Mas outras características eram mais aleatórias. Pessoas que colecionam bonecos, insetos ou répteis também entraram na lista. Observadores de pássaros também. Rir inesperadamente, sorrir estranhamente ou lamber os lábios com frequência também pode fazer com que os outros queiram manter distância. [1]

9 Resolvido o mistério duradouro da castanha-do-pará

Ao pensar sobre os mistérios da física, uma pessoa pode esperar coisas quânticas, influências invisíveis e talvez uma ou duas partículas. Mas alguns físicos se perguntam sobre os lanches com nozes. Mais especificamente, por que as nozes grandes, como a castanha-do-pará, sempre chegam ao topo da embalagem? Em vez disso, as nozes mais pesadas não deveriam descer?

Em 2021, os cientistas deram algumas boas batidas em um saco de nozes. Após cada agitação, o pacote foi digitalizado para obter uma visão 3D do conteúdo. Incrivelmente, isso revelou que o tamanho ou o peso não tinham nada a ver com o fato de a castanha-do-pará chegar ao topo.

É a orientação deles. Quando um pacote se move, digamos, enquanto está sendo transportado para uma loja, as castanhas-do-pará horizontais eventualmente apontam para cima (os cientistas precisaram de 50 batidas para conseguir isso). Isso fornece mais espaço para que as porcas menores se movam consistentemente para baixo e forcem as porcas maiores para cima. [2]

8 Como Ecolocalizar

Os pesquisadores já sabem há algum tempo que um pequeno grupo de pessoas pode ecolocalizar. Em outras palavras, eles usam estalos de língua ou estalos de dedos – e não a visão – para se orientar. Mas essa habilidade poderia ser ensinada a outras pessoas e quanto tempo levaria? A resposta foi surpreendente.

Este estudo, publicado em 2021, descobriu que tanto indivíduos legalmente cegos quanto pessoas com visão poderiam ser ensinados em 10 semanas a navegar com ecolocalização. Eles não apenas conseguiam se movimentar em um labirinto, mas ao interpretar os ecos que retornavam de seus cliques, os voluntários também conseguiam reconhecer a orientação e o tamanho dos objetos dentro do labirinto. [3]

7A experiência da carta perdida

Crédito da foto: Lolostock / Shutterstock

Em 2012, antropólogos espalharam 300 cartas nas calçadas de 20 bairros de Londres. A ideia era testar o altruísmo das pessoas. Se alguém encontrasse uma carta, faria todo o esforço necessário para entregar a correspondência na casa de um estranho? Esses endereços eram, na verdade, as casas dos pesquisadores que se recostavam e recolhiam as cartas à medida que chegavam.

Curiosamente, cerca de 87% das cartas espalhadas pelos bairros mais ricos encontraram o caminho de volta. Em contraste, apenas 37% regressaram nas zonas mais pobres. O estudo descobriu que a etnia e a densidade populacional não tinham nada a ver com altruísmo. Em vez disso, foram os factores socioeconómicos que necessitaram de mais investigação para serem totalmente compreendidos.

Mas, por enquanto, os cientistas acreditam que menos cartas regressaram de áreas desfavorecidas – não porque as pessoas se importem menos – mas porque as dificuldades da vida as tornam mais cansadas e, portanto, menos propensas a apanhar cartas aleatórias na calçada. [4]

6 porcos em malas

Crédito da foto: Lolostock / Shutterstock

Os assassinos despejam muitos corpos em malas. Assim como em outras cenas de crime, a polícia precisa saber quando a vítima faleceu. Isso desencadeou o maior experimento do mundo para aprender mais sobre a análise forense desse hábito angustiante. Em particular, os pesquisadores estavam interessados ​​em insetos carniceiros.

Quando um cadáver é deixado ao ar livre, esses insetos colonizam o corpo e fornecem uma série de informações. Essas moscas e besouros podem fornecer aos entomologistas forenses a hora da morte, revelar a presença de drogas e se a vítima morreu em outro lugar e em que tipo de local. Uma mala interrompe esse processo, dificultando a colonização normal dos insetos.

Para entender melhor essa interferência, um estudo de 2022 colocou leitões natimortos em quase 70 caixas e malas e os deixou do lado de fora. Notavelmente, os insetos carniceiros ainda forneciam informações críticas, mas de forma diferente. Ao avaliar como os insetos e os ovos se agrupavam no exterior dos recipientes, quais as larvas que conseguiram entrar e os insetos mortos no interior, os investigadores puderam recolher os princípios básicos da toxicologia, a realocação do corpo, as circunstâncias e a hora da morte, e como o clima influenciou o decomposição dos porcos. [5]

5 fazendo xixi nas colheitas

Poucas pessoas comeriam um pão sabendo que o fazendeiro fez xixi no trigo. Mas essa é uma repulsa bastante moderna. Durante milhares de anos, as pessoas usaram a urina humana como um fertilizante fantástico para as colheitas. A prática desapareceu e agora só existe em algumas áreas da Ásia.

Nos últimos anos, os cientistas questionaram-se se esta solução antiga poderia ajudar os agricultores rurais. Especialmente aqueles que vivem em terras pobres em nutrientes, onde o fertilizante comercial não é uma opção. O xixi é grátis e contém fósforo, potássio e nitrogênio – tudo que uma planta faminta precisa. Eles lançaram uma experiência em grande escala na República do Níger, onde treinaram mulheres agricultoras sobre como usar a urina com segurança como fertilizante.

Após três anos e 681 experiências, estas senhoras produziram colheitas de milho-miúdo 30% mais abundantes do que o normal. Os resultados foram tão bem recebidos que, anos após o término da experiência, mais de mil mulheres agricultoras no Níger continuaram a fertilizar as suas colheitas com urina higienizada. [6]

4Este teste durará 500 anos

Há alguns anos, um pesquisador encontrou uma placa de Petri da qual havia esquecido há 10 anos. Assim que ele percebeu que as bactérias secas que continha poderiam ser revividas com um pouco de hidratação, isso desencadeou um estudo ambicioso. Em 2014, reuniu cientistas da Escócia, Alemanha e EUA para descobrir quanto tempo as bactérias conseguem sobreviver. Assim nasceu o experimento de 500 anos. (ligação 7)

Funciona assim. Duas espécies de bactérias foram escolhidas e hermeticamente seladas em 800 frascos de vidro. Cerca de 400 foram envoltos em chumbo para reduzir os danos ao DNA causados ​​pela radiação natural. Durante os primeiros 24 anos, os cientistas abrirão alguns frascos a cada dois anos e examinarão a saúde e a viabilidade do DNA da bactéria. Durante o resto do tempo, os restantes 475 anos, os frascos serão abertos e testados a cada quarto de século.

As chances de que as amostras de bactérias permaneçam vivas por 500 anos são boas. Mas o experimento pode não sobreviver. Requer a colaboração contínua do Reino Unido, dos EUA e da Alemanha. Quem sabe se os futuros cientistas permanecerão fiéis ao estudo? A caixa contendo os frascos também pode se perder antes do término do experimento. [7]

3 cérebros com olhos (mais ou menos)

As células-tronco podem ser manipuladas para se transformarem em qualquer tipo de célula. Essa característica permite que os cientistas criem versões menores de órgãos humanos, ou organoides, para testar e aprender mais sobre doenças. Em 2021, os pesquisadores queriam encontrar uma maneira de tratar distúrbios precoces da retina. Para isso, eles precisavam de um cérebro minúsculo com olhos.

Experimentos anteriores criaram separadamente organoides cerebrais e oculares (não globos oculares, mas um estágio de desenvolvimento anterior chamado copos ópticos). Mas ninguém jamais criou uma combinação dos dois.

No novo estudo, os experimentos eventualmente produziram vários cérebros com olhos. Este organoide parecia uma bolha amarela com um par de pontos pretos. Estes últimos eram os copos ópticos de que os pesquisadores precisavam. Incrivelmente, as taças eram sensíveis à luz e se desenvolviam na mesma proporção que os olhos de um embrião humano. Eles até tinham tecido córneo e lentes. No futuro, este organoide de aparência um tanto assustadora pode ajudar os cientistas a estudar distúrbios oculares, tratamentos e interações cérebro-olho durante o desenvolvimento embrionário. [8]

2 Transformando Água em Metal

Em teoria, a maioria dos materiais pode se tornar metálica – se você apertá-los com força suficiente. Quando fortemente amassados, seus átomos ou moléculas se esmagam com tanta força que trocam elétrons. Isso, por sua vez, pode conferir a uma substância propriedades metálicas, como a condução de eletricidade. Mas transformar água em metal enfrenta desafios especiais.

Primeiro, precisa de um grande aperto. No valor de cerca de 15 milhões de atmosferas. Esse tipo de pressão não é algo que a maioria dos cientistas tenha no laboratório. Em segundo lugar, tal experiência requer metais alcalinos como o sódio e o potássio porque partilham electrões rapidamente – e eliminam a necessidade de uma pressão atmosférica ridícula. O problema? Os metais alcalinos tendem a explodir quando tocam a água.

Em 2021, um experimento conseguiu fazer o impossível. Eles transformaram água em metal, retardando a reação explosiva para dar aos metais tempo para compartilhar seus elétrons com a água. Isto foi conseguido trabalhando dentro de uma câmara de vácuo e expondo os dois metais alcalinos ao vapor de água. A gota de metal resultante durou apenas alguns segundos, mas parecia ouro e conduzia eletricidade. [9]

1 O Peixemóvel

Os peixes podem evitar obstáculos em terra? Ok, peixe e terra não se misturam. Mas isso não impediu que pesquisadores em Israel construíssem um carro para peixinhos dourados. Uma espécie de aquário sobre rodas. O objetivo era entender como os peixes aprendem a navegar e se seus cérebros aguentariam uma viagem em terra.

Seis peixinhos dourados foram treinados para pilotar o veículo operado por peixes ou FOV. No início, os peixes nadavam de forma irregular, mas depois pareceram compreender a situação e os seus movimentos tornaram-se mais deliberados e relaxados. Na verdade, os peixinhos dourados aprenderam rapidamente como fazer o FOV avançar, mas foi mais difícil ensiná-los a pensar fora do aquário, por assim dizer.

Mas com um simples treino de obstáculos e muitas guloseimas, os peixes pararam de andar sem rumo pela sala e foram direto para os alvos. Assim que atingissem uma meta, eram recompensados ​​com um lanche. Quando obstáculos foram colocados em seu caminho, os peixes aprenderam a contorná-los para chegar ao alvo – e a algo saboroso. Isto provou que os peixes podem ser extremamente engenhosos em ambientes desafiadores para encontrar comida. [10]

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