10 fósseis incríveis encontrados no deserto do Saara

Os desertos são normalmente retratados como terrenos baldios vazios. Embora a sua superfície não tenha muito para oferecer, há muito para descobrir por baixo. Os arqueólogos têm desenterrado fósseis em desertos há décadas – especialmente no deserto do Saara, o maior deserto quente do mundo.

Espalhados por todo o globo, os fósseis são vestígios de organismos de uma era geológica passada que foram incorporados e preservados na crosta terrestre. Mas apesar da grande variedade de fósseis, o Deserto do Saara contém muitos dos fósseis mais antigos, maiores e mais incomuns já encontrados. Essas relíquias antigas fornecem informações sobre a história do nosso planeta e de muitas criaturas, incluindo os humanos.

10 Peixe-gato gigante

Crédito da foto: National Geographic

Um antigo parente do conhecido bagre foi arrancado das areias do Egito em 2017. A nova espécie foi chamada de Qaroutus hitanensis e acredita-se que tenha vivido há cerca de 37 milhões de anos.

Com cerca de 2 metros (6,5 pés) de comprimento, este espécime estaria no limite superior da escala de tamanho do bagre. Qaroutus hitanensis representa um gênero e espécie inteiramente novos, tornando-o um intrigante ramo inicial da árvore genealógica do bagre .

De acordo com John Lundberg, da Academia de Ciências Naturais da Universidade Drexel, o antigo fóssil é mais parecido com o bagre moderno do que se poderia esperar. “Embora o fóssil seja relativamente antigo na forma como normalmente pensamos em idades em milhões de anos, ainda é essencialmente anatomicamente moderno e diretamente comparável aos bagres vivos”, disse Lundberg. “É um dos mais bem preservados e mais antigos de sua família.” [1]

9 Crocodilo Enorme

Crédito da foto: seeker.com

Em 2014, paleontólogos descobriram os restos mortais de um dos maiores crocodilos já encontrados. Chamado de Machimosaurus rex , esse animal pré-histórico tinha o dobro do tamanho de qualquer crocodilo visto hoje. Ele pesaria pelo menos 2.993 kg (6.600 lb) e teria cerca de 9,8 metros (32 pés) de comprimento. O fóssil foi enterrado na Tunísia, na orla do deserto do Saara.

O Machimosaurus rex era provavelmente um predador de topo no que era então um oceano que separava a África da Europa há cerca de 130 milhões de anos. “O crânio em si é tão grande quanto eu”, explicou Federico Fanti, da Universidade de Bolonha, que fez parte da equipe que fez a descoberta. “Só o crânio tem mais de um metro e meio de comprimento. É um crocodilo enorme. Ele era tão grande e tão poderoso que estava absolutamente no topo da cadeia alimentar.” [2]

Além do seu tamanho, esta descoberta também é significativa porque se acredita que estes crocodilos tenham morrido num evento de extinção em massa entre os períodos Jurássico e Cretáceo, há cerca de 150 milhões de anos. A descoberta sugere que o evento de extinção não foi tão generalizado como alguns paleontólogos pensavam.

“Todos pensavam que este grupo de crocodilos tinha sido extinto no Jurássico, mas encontrámo-lo já no Cretáceo”, disse Fanti. “Nós simplesmente estendemos o alcance temporal dos animais. Vinte milhões de anos é muito tempo.”

8 Espinossauro Fóssil

Crédito da foto: BBC

O Spinosaurus é bem conhecido na comunidade científica como um dos maiores dinossauros carnívoros que já existiu. Mas um fóssil gigante descoberto em 2014 no deserto do Saara deu aos cientistas uma visão sem precedentes da criatura. Os restos mortais de 95 milhões de anos confirmaram a teoria de que este é o primeiro dinossauro nadador que conhecemos.

Os cientistas dizem que a fera tinha pés chatos em forma de remo e narinas no topo da cabeça do crocodiliano, o que lhe permitiria submergir com facilidade. Outras criaturas antigas que viviam na água, como o plesiossauro e o mosassauro, eram répteis marinhos e não dinossauros, fazendo do Spinosaurus o único dinossauro semiaquático conhecido.

Nizar Ibrahim, paleontólogo da Universidade de Chicago, disse:

É um dinossauro realmente bizarro – não existe um projeto real para ele. Tem um pescoço longo, uma tromba longa, uma cauda longa, [uma vela de 2,13 metros (7 pés)] nas costas e um focinho de crocodilo. E quando olhamos para as proporções do corpo, o animal claramente não era tão ágil em terra como os outros dinossauros, por isso penso que passou uma quantidade substancial de tempo na água.

Embora os primeiros restos de Spinosaurus tenham sido descobertos há cerca de 100 anos no Egito, eles foram destruídos durante a Segunda Guerra Mundial, quando uma bomba aliada atingiu um museu em Munique, Alemanha. Alguns desenhos do fóssil sobreviveram, mas apenas fragmentos de ossos do Espinossauro foram encontrados desde então. O novo fóssil extraído no leste de Marrocos proporcionou aos cientistas uma visão mais detalhada do dinossauro.

“Pela primeira vez, podemos reunir as informações que temos dos desenhos do antigo esqueleto, dos fragmentos de ossos e agora deste novo fóssil, e reconstruir este dinossauro”, disse Ibrahim. “Os membros posteriores eram mais curtos do que em outros dinossauros predadores, as garras dos pés eram bastante largas e os pés quase em forma de remo.”

Com o passar do tempo, os cientistas continuaram a encontrar mais provas da vida aquática da criatura. Ibrahim observou:

O focinho é muito semelhante ao dos crocodilos comedores de peixes, com dentes entrelaçados em forma de cone. E até os ossos se parecem mais com os de animais aquáticos do que com os de outros dinossauros. Eles são muito densos e isso é algo que você vê em animais como pinguins ou vacas marinhas, e isso é importante para a flutuabilidade na água. [3]

7 Baleias com patas

Crédito da foto: Mohammed ali Moussa

Wadi Al-Hitan (“Vale das Baleias”) é um sítio paleontológico na província de Al Fayyum, no Egito , a cerca de 150 quilômetros (93,2 milhas) a sudoeste do Cairo. Foi designado Patrimônio Mundial da UNESCO em 2005, depois que centenas de fósseis incríveis foram descobertos na área.

O vale recebeu esse nome devido a uma concentração incrivelmente alta de fósseis marinhos de alta qualidade. Acredita-se que a descoberta mais importante no local seja uma subordem extinta de baleias chamada Archaeoceti. Estes fósseis representam uma peça-chave na história da evolução – o surgimento da baleia como um mamífero oceânico a partir de uma vida anterior como uma criatura terrestre.

Os primeiros esqueletos de baleia foram descobertos em 1902. Inicialmente, o local atraiu relativamente pouco interesse porque era de difícil acesso. Isso mudou quando os veículos com tração nas quatro rodas se tornaram mais disponíveis na década de 1980.

O maior esqueleto encontrado atingiu 21 metros (69 pés) de comprimento, com nadadeiras de cinco dedos bem desenvolvidas nos membros anteriores e a presença inesperada de patas traseiras, pés e dedos dos pés não conhecidos anteriormente em nenhum Archaeoceti.

Além das baleias, centenas de outras criaturas marinhas, como crocodilos, tartarugas, tubarões e raias, foram descobertas. Alguns fósseis estão tão bem preservados que o conteúdo do seu estômago ainda está intacto. A incrível qualidade e quantidade dos restos mortais permitem aos cientistas reconstruir as condições ambientais e ecológicas circundantes da época. [4]

6 Criatura misteriosa de 480 milhões de anos

Crédito da foto: Ciência Viva

Uma criatura misteriosa que viveu há centenas de milhões de anos foi calorosamente debatida pelos cientistas durante 150 anos, desde a sua descoberta inicial na década de 1850. O mistério foi finalmente desvendado no início de 2019, quando novos fósseis incrivelmente detalhados descobertos em Marrocos permitiram aos paleontólogos identificar a criatura bizarra.

Essas formas de vida , conhecidas como estilóforos, pareciam decorações de parede planas e blindadas, com um longo braço saindo dos lados. Anteriormente, os cientistas nem tinham certeza se eles se enquadravam na árvore genealógica dos animais. No entanto, o novo estudo revelou que as criaturas eram equinodermos – antigos parentes de animais como estrelas-do-mar, lírios-do-mar, ouriços-do-mar, estrelas-de-penas e pepinos-do-mar.

O pesquisador principal Bertrand Lefebvre disse que as descobertas foram possíveis graças a fósseis com “evidências inequívocas de partes moles excepcionalmente preservadas, tanto no apêndice quanto no corpo dos estilóforos”. Embora os incríveis fósseis tenham sido descobertos ao longo da orla do deserto do Saara em 2014, os pesquisadores não perceberam imediatamente que alguns dos 450 espécimes de estilóforo escavados incluíam tecidos moles preservados.

“Esta descoberta é de particular importância porque põe fim a um debate de 150 anos sobre a posição destes fósseis de aparência bizarra na árvore da vida”, disse Lefebvre. [5]

5 A cor biológica mais antiga do mundo

Crédito da foto: The Guardian

Uma equipe de cientistas descobriu a cor mais antiga do registro geológico sob o deserto do Saara em 2018. Os fósseis escavados pareciam ter uma variedade de cores .

Originalmente verdes, os fósseis tornaram-se vermelho-sangue a roxo profundo em sua forma concentrada. No entanto, uma vez diluídos, os fósseis revelaram um pigmento rosa brilhante em forma de óleo. Acredita-se que este pigmento rosa brilhante tenha 1,1 bilhão de anos.

De acordo com Nur Gueneli, da Universidade Nacional Australiana, o antigo pigmento foi extraído de xistos negros marinhos da Bacia de Taoudeni, na Mauritânia, na África Ocidental. Gueneli disse que o pigmento resultou de fósseis moleculares de clorofila que foram processados ​​por antigos organismos fotossintéticos que governavam os oceanos .

“Claro, você pode dizer que tudo tem alguma cor”, disse o pesquisador-chefe Jochen Brocks. Ele comparou a descoberta à descoberta de um antigo osso de T. rex . “Também teria uma cor, seria cinza ou marrom, mas não diria nada sobre o tipo de cor da pele de um T. rex .”

Brocks continuou: “Se você encontrasse agora a pele preservada e fossilizada de um T. rex , de modo que a pele ainda tivesse a cor original de um T. rex , digamos que seja azul ou verde, isso seria incrível”.

Depois concluiu: “Isso é, em princípio, o que descobrimos. . . apenas 10 vezes mais velho que o típico T. rex . E as moléculas que encontramos não eram de uma criatura grande, mas de organismos microscópicos, porque os animais não existiam naquela época. Essa é a coisa incrível.” [6]

4 Novo pterossauro e saurópode desconhecido

Crédito da foto: Ciência Viva

A descoberta de uma nova espécie de dinossauro é uma ocorrência rara, mas descobrir duas novas espécies em uma expedição é o sonho de qualquer paleontólogo. Uma equipe de paleontólogos tornou esse sonho realidade em 2008, quando desenterrou um novo pterossauro e um dinossauro saurópode até então desconhecido no deserto do Saara.

O pterossauro foi identificado por um grande fragmento do bico do réptil voador, enquanto o saurópode foi representado por um osso longo medindo mais de 0,9 metros (3 pés) de comprimento. Indicou um herbívoro com quase 20 metros (65 pés) de comprimento. Ambos os gigantes extintos teriam vivido há quase 100 milhões de anos.

Restos de pterossauros são particularmente incomuns porque seus ossos leves e frágeis, otimizados para o voo, raramente são encontrados em estado bem preservado. Nizar Ibrahim, então estudante de pós-graduação na University College Dublin que liderou a expedição, afirmou: “A maioria das descobertas de pterossauros são apenas fragmentos de dentes e ossos, por isso foi emocionante encontrar uma grande parte de um bico, e isso foi o suficiente para nos dizer provavelmente temos uma nova espécie.” [7]

3 Fósseis de peixes levam à descoberta do antigo mega-lago

Crédito da foto: si.edu

Em 2010, os cientistas descobriram evidências de um megalago pré- histórico que se formou sob as areias do Saara há cerca de 250 mil anos, quando o rio Nilo inundou o leste do Saara. No seu nível mais alto, o lago cobria mais de 108.780 quilômetros quadrados (42.000 mi2 ) e atingiu uma altura de 247 metros (810 pés) acima do nível do mar.

Os cientistas estimam que uma vez o Nilo inundou toda a depressão Kiseiba-Tushka do Egito e criou o enorme lago . Depósitos de fósseis de peixes encontrados a cerca de 402 quilômetros (250 milhas) a oeste do Nilo desempenharam um papel importante na descoberta e foram usados ​​como um marcador do nível do mar na costa mais alta do lago.

Os pesquisadores também usaram dados de radar do Egito obtidos pela missão de topografia de radar do ônibus espacial. Os geólogos montaram o perfil do megalago usando imagens de sedimentos soprados pelo vento, sedimentos produzidos por água corrente e rochas subjacentes sob as areias do deserto. [8]

Um conjunto diferente de sítios arqueológicos perto de Bir Kiseiba, 150 quilômetros (93 milhas) a oeste do Nilo, sugere um segundo nível do lago a 190 metros (623 pés) acima do nível do mar. Acredita-se que o lago de nível inferior tenha coberto 48.174 quilômetros quadrados (18.600 mi2 ) . Isto acrescenta evidências crescentes de numerosos lagos do Pleistoceno Inferior e Médio em todo o Norte de África, que poderiam ter apoiado padrões de migração humana.

2 Santo Graal dos fósseis de dinossauros

Crédito da foto: natureasia.com

Em 2013, uma equipe de cientistas da Paleontologia de Vertebrados da Universidade de Mansoura (MUVP) desenterrou o que foi descrito como o Santo Graal dos fósseis de dinossauros – um dinossauro quase completo, do tamanho de um ônibus escolar, da era Cretácea . Os restos bem preservados pertencem a um saurópode titanossauro, um tipo de dinossauro herbívoro de pescoço longo que viveu entre 94 e 66 milhões de anos atrás.

O dinossauro, apelidado de Mansourasaurus shahinae gen , foi descoberto nas formações Quseir do Oásis Dakhla, no Deserto Ocidental do Egito. Foi o sexto e mais jovem dinossauro a ser descoberto no Egito. Segundo Hesham Sallam, principal autor do estudo, os fósseis representam os restos mais completos pertencentes a um dinossauro desta época em todo o continente africano .

“A descoberta e extração do Mansourasaurus foi uma experiência incrível para a equipe do MUVP”, disse Sallam. “Foi emocionante para meus alunos descobrir osso após osso, pois cada novo elemento que recuperamos ajudou a revelar quem era esse dinossauro gigante.” [9]

1 Fósseis mais antigos de Homo sapiens

Crédito da foto: newyorker.com

Mineiros em Marrocos desenterraram alguns pedaços de crânio num local chamado Jebel Irhoud em 1961. Mais alguns ossos foram encontrados em escavações posteriores, juntamente com lâminas de sílex e carvão, indicando o uso de uma fogueira. Os pesquisadores inicialmente estimaram que os restos mortais tinham 40 mil anos, até que um paleoantropólogo chamado Jean-Jacques Hublin inspecionou um maxilar na década de 1980.

Embora os dentes fossem semelhantes aos dos humanos vivos, o formato do maxilar parecia estranhamente primitivo. “Não fazia sentido”, lembrou o Dr. Hublin em uma entrevista. Em 2004, o Dr. Hublin e seus colegas começaram a trabalhar através de camadas de rochas em uma encosta desértica em Jebel Irhoud. Desde então, eles encontraram muitos fósseis, incluindo ossos de crânios de cinco indivíduos que morreram na mesma época.

Os cientistas também descobriram importantes lâminas de sílex na mesma camada sedimentar dos crânios. O povo de Jebel Irhoud provavelmente acendia fogueiras para cozinhar alimentos, aquecendo lâminas descartadas enterradas no solo. Isso possibilitou o uso das pederneiras como relógios históricos.

Através de um método chamado termoluminescência, o Dr. Hublin e seus colegas calcularam que as lâminas foram queimadas há cerca de 300 mil anos. Como os crânios foram descobertos na mesma camada rochosa, eles deviam ter mais ou menos a mesma idade. Apesar da idade avançada, detalhes anatômicos mostraram que os dentes e mandíbulas pertenciam ao Homo sapiens , e não a outro grupo de hominídeos como os Neandertais. [10]

No entanto, a afirmação do pesquisador é controversa. Os antropólogos ainda estão debatendo quais características físicas exatas distinguem os humanos modernos dos nossos ancestrais. Os ossos mais antigos conhecidos, amplamente reconhecidos como Homo sapiens , têm cerca de 200.000 anos. A nova descoberta atrasa a data do surgimento da nossa espécie em mais 100 mil anos.

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