10 manchetes científicas que definiram 2014

Foi um ano emocionante para a ciência em 2014, proporcionando-nos muitos momentos incríveis e um ou dois lamentáveis. Ao amanhecer de um novo ano, vamos relembrar algumas das histórias científicas que dominaram as manchetes nos últimos 12 meses.

10 Adolescentes fazem avanços agrícolas

A Feira de Ciências do Google é uma competição online anual aberta a adolescentes de 13 a 18 anos que acontece desde 2011. Como o nome sugere, é patrocinada pelo Google, bem como por organizações como Virgin Intergalactic, National Geographic e Lego. Em 2014, o grande prémio foi atribuído a três raparigas de 16 anos da Irlanda pelo seu projecto: “Bactérias naturais que combatem a fome no mundo”.

Em resumo, os três estudantes demonstraram que certas culturas podem crescer mais rapidamente se forem tratadas com certas bactérias diazotróficas. Já existia uma ligação simbiótica estabelecida entre as bactérias em questão e as leguminosas, com as bactérias e as plantas prosperando juntas. Os alunos decidiram ver qual seria o efeito nas plantas não leguminosas, especialmente durante a fase de germinação.

Para a experiência, os alunos usaram a bactéria Rhizobium , que é bastante comum no solo, e cereais comuns como cevada e aveia. Os resultados foram significativos. Durante a germinação, as sementes tratadas com a bactéria brotaram 50% mais rápido do que as não tratadas. Isso fez com que o rendimento da colheita melhorasse em até 70%. Os adolescentes sugeriram que o processo poderia ser uma forma relativamente eficaz e barata de aumentar o rendimento das colheitas. Pretendem continuar o seu projeto com o apoio da Comissão Europeia.

9 Lockheed Martin anuncia avanço na fusão nuclear

É claro que só porque uma história chega às manchetes não significa que a ciência por trás dela seja garantidamente revolucionária. Na verdade, desde que o criador de tecnologia Lockheed Martin se vangloriou de um enorme avanço no campo da fusão nuclear no início deste ano, os especialistas têm expressado sérias dúvidas sobre as alegações. Mesmo assim, o anúncio gerou muita publicidade e certamente chegou às manchetes.

Em outubro, a Lockheed Martin anunciou que a empresa havia dado um passo mais perto de desenvolver reatores movidos a fusão pequenos o suficiente para caber na traseira de um caminhão. Surpreendentemente, a empresa afirmou que tal reator poderia estar pronto para uso em apenas 10 anos. O reator proposto é o resultado de quatro anos de trabalho do ramo mais secreto da Lockheed, a Skunk Works, especializada em energia de fusão. Segundo a Lockheed Martin, o primeiro protótipo de reator de 100 megawatts estará pronto em apenas cinco anos.

Infelizmente, muitos cientistas agora veem as afirmações da Lockheed mais como um golpe publicitário do que como um verdadeiro avanço. Não é necessariamente que sejam inviáveis, mas o comunicado de imprensa emitido pela Lockheed é todo flash e sem substância, falando grandiosamente de paz e de uma nova era atómica sem qualquer ciência real para o apoiar. Especialistas em energia de fusão observam que faltam informações importantes, como a temperatura e o tempo de confinamento teoricamente possíveis no reator . Até que a Lockheed divulgue dados adicionais, provavelmente é uma boa ideia encarar as manchetes com cautela.

8 Lua Nova de Saturno

pia18078-640

Crédito da foto: NASA/Cassini

De acordo com a NASA, parece que Saturno é o orgulhoso proprietário de uma nova lua bebê, adorávelmente chamada de “ Peggy ”. Novas imagens obtidas pela sonda Cassini mostram uma perturbação na borda exterior do icónico sistema de anéis de Saturno – o resultado do efeito gravitacional de um objeto dentro do próprio anel.

Apesar do objeto em questão formar um arco gravitacional de 1.200 quilômetros (750 milhas) de comprimento e 10 quilômetros (6 milhas) de largura, os cientistas não esperam que a lua tenha mais de 1 quilômetro (0,6 milhas) de diâmetro. Teremos que esperar até o final de 2016, quando a sonda Cassini se aproximará da borda externa do anel de Saturno, para podermos observar Peggy mais de perto.

De forma emocionante, provavelmente estamos assistindo ao nascimento de uma lua nova . Peggy provavelmente está no estágio em que acumulou massa gelada suficiente para se afastar do sistema de anéis e começar a orbitar Saturno. É a primeira vez que teremos a oportunidade de ver uma lua durante o processo de formação e provavelmente nos ajudará a entender melhor como as outras luas de Saturno se formaram.

7 Dinossauro gigante descoberto

Quando se trata de dinossauros, o tamanho definitivamente importa. É uma parte fundamental do fascínio que temos por eles – os dinossauros atingiram tamanhos tão incríveis que nenhum outro animal terrestre chegou perto de igualá-los. E 2014 foi o ano em que poderíamos ter descoberto o maior de todos eles.

Pode ser muito difícil determinar com precisão o peso e o tamanho de uma criatura que viveu há milhões de anos com apenas alguns ossos. E isso é um grande problema para muitas espécies – apenas alguns ossos são encontrados e não necessariamente os necessários para medições precisas. Isso é parte do que torna a descoberta do ano passado na Argentina tão surpreendente: quase metade do esqueleto foi recuperado, incluindo dois terços do crânio . Batizado de Dreadnoughtus devido ao seu tamanho gigantesco, o dinossauro faz parte do grupo dos Titanossauros , reservado apenas aos verdadeiros gigantes.

Por um tempo, pensou-se que Dreadnoughtus era o maior dinossauro existente. Pesava cerca de 65 toneladas, tinha 12 metros (40 pés) de altura e 26 metros (85 pés) de comprimento. Mas o Dreadnoughtus tem um adversário: o Argentinosaurus é considerado há muito tempo o maior dos dinossauros e muitas estimativas ainda o colocam no topo. No entanto, o argentinossauro só é conhecido por alguns ossos, por isso é impossível dizer com certeza qual deles foi o verdadeiro rei dos gigantes. Mas pode haver mais uma evidência que pode ser crucial: evidências ósseas sugerem que o fóssil de Dreadnoughtus recuperado ainda estava crescendo no momento da morte.

6 Um planeta semelhante à Terra em uma zona habitável

Descobrir vida em outro planeta é o Santo Graal da cosmologia. Como só temos certeza da existência de vida em nosso próprio planeta, os astrônomos estão à procura de exoplanetas que se pareçam tanto quanto possível com a Terra, na esperança de que condições semelhantes signifiquem um potencial semelhante para a vida (como a conhecemos). Para ser considerado semelhante à Terra, um exoplaneta deve cumprir alguns critérios básicos: Deve ter aproximadamente o mesmo tamanho da Terra e estar localizado na zona habitável do seu sistema – a área onde as temperaturas permitem a existência de água líquida.

No entanto, os planetas são menores e mais escuros que as estrelas, o que os torna muito mais difíceis de detectar. A maioria dos exoplanetas descobertos são encontrados usando fotometria de trânsito – quando um planeta passa na frente de uma estrela, o brilho da estrela diminui um pouco. Outro método bem-sucedido é a velocidade radial – os planetas em órbita têm, na verdade, um efeito gravitacional mínimo nas próprias estrelas, fazendo com que elas viajem em uma órbita pequena. O problema é que ambos os métodos funcionam melhor com gigantes como Júpiter, e não com exoplanetas semelhantes à Terra. Mas no ano passado finalmente descobrimos o primeiro planeta genuíno semelhante à Terra na zona habitável.

O planeta é chamado Kepler-186f e orbita Kepler-186, uma anã vermelha a 500 anos-luz da Terra. O exoplaneta é apenas 10% maior que a Terra e orbita a sua estrela a cada 130 dias. Quatro outros planetas orbitam a mesma estrela a uma distância muito mais próxima, tornando-os demasiado quentes para o desenvolvimento de vida reconhecível. A descoberta provou que planetas semelhantes à Terra não são apenas possíveis, mas provavelmente uma ocorrência comum em todo o Universo.

5 Nova classe de células-tronco descoberta

Existem poucos tópicos científicos que geram mais polêmica do que a pesquisa com células-tronco. Isso geralmente é o resultado do uso de células-tronco embrionárias. Muitos questionam as implicações éticas envolvidas, mas devemos também lembrar que métodos novos e melhorados para a colheita e até mesmo para a criação de células estaminais estão constantemente a ser investigados. Além disso, aqui estão apenas algumas das condições médicas nas quais as células-tronco podem ser úteis no tratamento: câncer, Alzheimer, Parkinson, diabetes, ELA, tumores cerebrais, infertilidade, doenças cardíacas, danos pulmonares, esclerose múltipla e a lista continua.

É claro que toda essa controvérsia provavelmente desapareceria se pudéssemos simplesmente parar de usar células-tronco embrionárias – razão pela qual parecia brevemente que 2014 seria o ano que mudaria tudo. Parecia que um grande avanço tinha ocorrido quando um novo processo denominado “aquisição de pluripotência desencadeada por estímulo” (STAP) foi anunciado. Era para ser uma nova maneira revolucionária de criar células-tronco, banhando as células sanguíneas em um banho ácido de pH baixo por 30 minutos. Infelizmente, mais tarde descobriu-se que os resultados foram fraudulentos .

Mas justamente quando parecia que 2014 seria um ano negro para a investigação com células estaminais, um grupo de cientistas do Canadá descobriu uma nova classe de células estaminais, apelidada de classe F devido à sua aparência difusa. A descoberta é muito recente e todas as suas ramificações ainda não são claras, mas espera-se que o novo tipo de células estaminais se revele mais seguro e eficiente para uso médico.

4 Placas Tectônicas na Europa

Europa Clipper

Crédito da foto: NASA/JPL/Cassini/Stryk

A lua de Júpiter, Europa, há muito é considerada uma excelente candidata à existência de vida extraterrestre, principalmente devido à presença de água líquida sob a camada gelada da lua. Mas este ano foi descoberto outro elemento significativo – placas tectônicas . Novas evidências sugerem que Europa tem um sistema de placas tectónicas semelhante ao nosso próprio planeta, tornando-o o único outro corpo celeste confirmado que apresenta este tipo de atividade geológica.

As distintas fissuras e cristas que cobrem Europa tornam relativamente fácil observar a superfície da lua e a existência potencial de placas tectónicas tem sido debatida entre astrónomos e geólogos já há algum tempo. Imagens de Europa tiradas com a sonda Galileo no início dos anos 2000 pareciam mostrar a expansão da crosta de gelo da lua. Embora ninguém pensasse que a lua estava crescendo, não tínhamos certeza de para onde o terreno estava indo. No entanto, no ano passado, novas evidências sugeriram que as placas da superfície de Europa se moveram abaixo um do outro e para dentro da camada de gelo de 30 quilómetros (20 milhas) de espessura da lua. A existência de tal mecanismo geológico permitiria que o material da superfície se deslocasse para os oceanos interiores de Europa e vice-versa, aumentando ainda mais o potencial da Lua como mundo habitável.

3 Um milhão de múmias descobertas

Há apenas algumas semanas, parecia que fecharíamos 2014 com uma das maiores descobertas arqueológicas de todos os tempos, após a notícia de um cemitério descoberto no Egipto contendo aproximadamente um milhão de múmias . As próprias múmias deveriam ter entre 1.500 e 2.000 anos de idade, datando da época em que os Impérios Romano e Bizantino controlavam o Egito. A descoberta foi feita por arqueólogos da Universidade Brigham Young, em Utah, e o cemitério foi mais tarde apelidado de Fag el-Gamous (“Caminho do Búfalo Aquático”) em homenagem a uma estrada próxima.

Mas embora o anúncio tenha gerado manchetes entusiasmadas em todo o mundo, muitos especialistas trataram as alegações com ceticismo. Para começar, não estava claro de onde poderia ter vindo um número tão grande de corpos – só existe um grande assentamento histórico conhecido na área, e ele tem seu próprio cemitério. E não demorou muito para que a afirmação altamente divulgada fosse rejeitada . Representantes do Ministério de Antiguidades Egípcio foram rápidos em diminuir o número de “múmias” de milhões para alguns milhares. Eles também apontaram que os corpos não eram múmias reais por qualquer definição significativa da palavra – eram apenas restos mortais enterrados em um cemitério.

Ainda não está claro se a escandalosa história dos “milhões de múmias” foi um erro gigante ou uma tentativa deliberada de angariar publicidade extra, mas entretanto, todos os arqueólogos envolvidos tiveram as suas licenças de escavação revogadas pelo governo egípcio. Apenas mais uma razão pela qual você não deve confiar automaticamente na última manchete viral.

2 A primeira espécie a fazer sexo

Parece que uma equipa liderada pelo paleontólogo australiano John Long descobriu a origem do sexo como meio de reprodução – e está na Escócia. Eles apontam para uma espécie recentemente descoberta de peixe antigo chamada Microbachius dicki , que aparentemente dominava a reprodução sexuada há mais de 380 milhões de anos .

Mas o sexo precoce era aparentemente um pouco diferente do nosso modelo moderno e simplificado – modelos impressos em 3D dos peixes sugerem que a única posição viável em que o sexo teria sido possível era de lado. O macho tinha dois colchetes em forma de L que eram inseridos nas placas genitais da fêmea e travados no lugar durante a cópula. Para ajudar o macho a permanecer em posição, as placas genitais da fêmea eram aparentemente ásperas “como velcro”.

Se a nossa compreensão da evolução animal estiver correta, pareceria que os peixes não adotaram realmente o sexo e logo voltaram a desovar como meio de procriação. De acordo com os registros fósseis atuais, levaria alguns milhões de anos até que o sexo retornasse.

1 Nosso primeiro pouso em um cometa

Em março de 2004, a espaçonave Rosetta foi lançada pela Agência Espacial Europeia, tendo como principal missão estudar cometas. Durante os 10 anos seguintes, a Rosetta sobrevoou Marte, viajou através do cinturão de asteróides e realizou vários outros sobrevoos em torno de asteróides. Então, em 12 de novembro, o módulo de pouso Philae da espaçonave fez história ao realizar o primeiro pouso em um cometa .

O cometa em questão, designado 67P, mas também conhecido como Churyumov-Gerasimenko, foi descoberto há 45 anos e tem cerca de 4 quilómetros (2,5 milhas) de largura e comprimento. Ele orbita o Sol a cada 6,5 ​​anos e alcançará o próximo periélio (ponto mais próximo do Sol – 1,2 unidades astronômicas neste caso) em agosto de 2015. A espaçonave Rosetta permanecerá em órbita ao redor do cometa durante todo o ano de 2015, na esperança de nos fornecer com informações sobre a formação da Terra.

Considera-se que os cometas contêm ingredientes importantes para a criação de planetas habitáveis, como água e compostos orgânicos. Na verdade, uma das hipóteses que Philae tentará resolver é se a água do nosso planeta nos foi realmente entregue por cometas. Levará algum tempo até que a sonda nos forneça informações precisas, mas o Philae já conseguiu detectar moléculas orgânicas na atmosfera do cometa.

Deixe um comentário

O seu endereço de e-mail não será publicado. Campos obrigatórios são marcados com *