10 verdades difíceis sobre a vida na colônia de Jamestown

Foi em maio de 1607, quando pouco mais de 100 ingleses desembarcaram nas costas pantanosas da atual Virgínia. Eles foram enviados para a América sob as ordens do Rei James para construir e estabelecer uma colônia inglesa. Então eles decidiram dar um nome próprio à sua nova casa, condizente com o homem que os enviou e chamou-a de Jamestown. Com isso, tornou-se a primeira colônia europeia no Novo Mundo. E a história foi feita.

Mas a vida no Hemisfério Ocidental não se tornou magicamente tranquila depois que a tripulação pousou. Na verdade, a vida na Colônia Jamestown era muito, muito difícil. E as coisas não ficaram (relativamente) mais fáceis durante muitos anos depois que os homens se estabeleceram pela primeira vez na área. A morte e as doenças estavam por toda parte, o tempo estava horrível, as relações com os nativos que encontravam eram às vezes tensas e o apoio da Inglaterra era muitas vezes raro e tardio.

Para os 104 homens que primeiro colonizaram a terra em nome da Inglaterra – e para os homens e mulheres que os seguiram nas décadas seguintes – simplesmente sobreviver foi difícil. Portanto, nesta lista, daremos uma olhada em dez duras verdades sobre a vida na Colônia Jamestown.

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10 Onde estão as mulheres?

Como seria de esperar, todos os primeiros colonos que chegaram a Jamestown eram homens. Quando o rei Jaime I concedeu o alvará e ordenou que os navios zarpassem em dezembro de 1606, todas as 104 pessoas a bordo com o Novo Mundo em mente eram homens e meninos. Então, quando desembarcaram em 14 de maio de 1607, desempacotaram todos os seus equipamentos, montaram acampamento, começaram a trabalhar e não tinham um único ser humano do sexo frágil para companheirismo, parceria, amor ou procriação.

É claro que a princípio a procriação não estava exatamente em suas mentes. Os homens que desembarcaram no que se tornaria a Colônia de Jamestown precisavam se estabelecer e literalmente sobreviver durante os primeiros anos. E com as elevadas expectativas do rei em Inglaterra, sentiram-se sem dúvida pressionados para fazerem as coisas bem e estabelecerem uma presença em nome da sua nação. Os homens eram um corte transversal da sociedade inglesa – aventureiros, artesãos, artesãos, caçadores, trabalhadores e muito mais. Mas a necessidade de os colonos serem fisicamente fortes e capazes tirou 50% da população do jogo.

Então, depois de meses de trabalho duro, incerteza e coragem, eles começaram a sentir as dores da solidão. Você não faria isso? Foram necessários nove longos e dolorosos meses, mas no início de 1608, os navios do rei Jaime trouxeram um grupo de mulheres para ajudar a povoar a colônia. A essa altura, estava claro que o Novo Mundo precisava de um toque feminino. E se a população algum dia crescesse em Jamestown de geração em geração, bem, você sabe… [1]

9 Noivas por correspondência para o resgate!

Felizmente, depois de menos de um ano apenas com homens cuidando das necessidades mais urgentes da colônia, as mulheres se lançaram ao resgate. De volta à Inglaterra, na segunda metade de 1607, relatórios de Jamestown sugeriam histórias de terror do Novo Mundo. E no início, isso foi na verdade um grande impedimento para as mulheres inglesas. Como é lógico, as encantadoras damas do velho país não queriam atravessar o Atlântico e entrar numa vida horrível na colónia. Além disso, os homens que inicialmente se estabeleceram em Jamestown já estavam procurando sair e encontrar noivas em casa. O grande plano do rei Jaime para assumir o controle do Novo Mundo de repente pareceu perigoso em mais de um aspecto.

Então, Edwin Sandys interveio para salvar a situação. Sandys era o tesoureiro da Virginia Company, que supervisionou o avanço da colônia. Ele convenceu os outros membros do conselho da empresa a começar a anunciar a imigração de mulheres através do oceano para Jamestown. O propósito dessas mulheres era essencialmente a versão daquela época de uma noiva por correspondência. Sandys queria especificamente que as senhoras inglesas fossem incentivadas a mudar-se para as terras áridas do Novo Mundo, casar com estes pioneiros, estabelecer-se, ter filhos e garantir o futuro da colónia para as gerações vindouras.

Para fazer isso, a Virginia Company começou a publicar anúncios na Inglaterra. E eles adoçaram um pouco a panela para atrair as mulheres também. Eles ofereceram às futuras esposas transporte gratuito através do Atlântico, um terreno quando chegassem a Jamestown e até um dote que pagava as necessidades básicas da casa e roupas. Além disso, as mulheres teriam permissão para escolher seus maridos depois de seguirem a versão do século 17 de uma rotina de encontros rápidos com os colonos! Parece loucura, mas funcionou bem o suficiente para atrair um grupo de mulheres. Eventualmente, a colônia foi povoada por membros de ambos os sexos. [2]

8 A vida das mulheres foi brutal

Quando as mulheres finalmente apareceram na colônia, anos depois, tiveram que ser muito, muito duronas para sobreviver. Entre 1620 e 1622, mais de cem mulheres desembarcaram na Virgínia para ajudar a povoar (e repovoar) o Novo Mundo. Além das “noivas por correspondência” que vieram antes delas, algumas dessas mulheres foram compradas por homens solteiros como esposas. Outros foram acrescentados como servos contratados. Um número ainda maior foi submetido a um trabalho árduo nas plantações de tabaco da colônia. Durante tudo isto, sofreram abusos físicos, emocionais e sexuais às mãos de homens que tinham sido endurecidos por anos de vida na fronteira e sem qualquer outro acesso ao sexo frágil.

A esperança muito clara da Inglaterra era que ter mais mulheres em Jamestown inspiraria os homens a permanecer por aqui, a melhorar a colónia e a colonizar toda a região. Isso pode ter funcionado para os pioneiros, mas as mulheres que os seguiram passaram por uma situação muito ruim. As mulheres contratadas tinham que trabalhar muitas horas todos os dias para saldar suas dívidas. Então, depois de casados, eles ainda tinham que trabalhar nos campos e cuidar do trabalho doméstico que precisava ser feito.

Por um tempo, os homens de Jamestown adoraram que as mulheres que se assumiram fossem duronas e trabalhadoras. Mas isso só foi até certo ponto numa sociedade dominada pelos homens. Apenas algumas décadas após o início da onda do Novo Mundo, os homens já tinham resistido a quaisquer avanços informais que as mulheres pudessem ter feito naquele país. Tomemos, por exemplo, 1662.

Naquele ano, a Assembleia Geral da colónia aprovou uma lei infame que permitia aos homens mergulhar as suas esposas debaixo de água caso as mulheres se tornassem demasiado “argumentativas” no domínio doméstico. Mais crucialmente, a Assembleia Geral também consolidou as propriedades de terra sob nomes de homens, isolando muitas mulheres do que em breve se tornaria um processo de construção de riqueza que se estenderia ao longo dos séculos. [3]

7 Logo, os escravos o seguiram

Pouco mais de uma década após o início da experiência de Jamestown, em 1619, os marinheiros trouxeram o primeiro navio cheio de africanos capturados para a América do Norte. A partir daí, o sistema de escravidão rapidamente se consolidou na colônia. É claro que, mais de 200 anos depois, isso dividiria a futura nação numa terrível Guerra Civil. Mas tudo isso nem sequer foi pensado quando os primeiros escravos desembarcaram em 1619. Em vez disso, a ideia era que os africanos capturados seriam escravizados para ajudar no trabalho manual difícil e nas tarefas fisicamente desafiantes, a fim de fazer a colónia decolar.

Curiosamente, os africanos escravizados nem deveriam estar em Jamestown. Inicialmente, foram capturados meses antes no que hoje é Angola por marinheiros portugueses e traficantes de escravos. Os portugueses forçaram este grupo capturado de dezenas de homens e mulheres a marchar quase 100 milhas (161 quilómetros) até um navio que se dirigia para o que hoje é o México. Em seguida, o navio partiu para o Mar do Caribe com a intenção de deixar os escravos nos portos espanhóis da região para ganhar algum dinheiro para os traficantes marítimos portugueses.

Mas isso não aconteceu porque, enquanto estavam no Golfo do México, dois navios corsários ingleses encontraram o navio português e decidiram organizar um ataque. Os dois navios – o Leão Branco e o Tesoureiro – tiveram sucesso no ataque pirata e roubaram várias dezenas de africanos que estavam a bordo e com destino ao México.

Então, o Leão Branco virou para o norte e trouxe mais de duas dúzias desses homens e mulheres para Jamestown para fazer um acordo. A partir daí, o resto foi literalmente história – a escravidão logo se tornou uma parte central da cultura da colônia e se espalhou para o oeste à medida que o Novo Mundo se expandia. [4]

6 Preocupações com catástrofes climáticas!

Antes de chegarem a Jamestown e de se estabelecerem por mais de algumas semanas, os europeus presumiam que o clima na América do Norte seria aproximadamente o mesmo a que estavam habituados no seu país de origem. Contudo, o Novo Mundo apresentou alguns desafios interessantes para os pioneiros quase desde o início. Isso porque estava significativamente mais quente do que eles esperavam (durante os primeiros meses de verão) e muito mais frio do que pensavam que seria (durante o primeiro inverno e todos os seguintes). O verão pantanoso, quente e úmido quase quebrou a vontade dos colonos desde o início. O inverno gelado causou-lhes algumas chicotadas e causou conflitos do outro lado do espectro de temperaturas.

No entanto, não foram apenas os padrões climáticos variados que causaram problemas por si próprios. As mudanças climáticas mais amplas que ocorriam em torno dos colonos também impulsionaram os problemas. Por um lado, sabemos agora que houve uma “Pequena Idade do Gelo” que durou cerca de 1550 a quase 1800 e continuou de várias maneiras em todo o mundo. É claro que os colonos de Jamestown não tinham ideia da ciência por trás disso. Mas eles sabiam o suficiente para perceber que era frio durante todo o inverno. Além disso, aqueles invernos frios transformaram-se em primaveras notavelmente chuvosas, que depois trouxeram verões quentes e cheios de seca e outra rodada de invernos gelados. Durante todo o ano, eles não tiveram folga!

Os verões repletos de seca provaram ser talvez o mais sério de todos os problemas. De 1606 a 1612, a Virgínia experimentou o que hoje sabemos ser um dos períodos de verão mais secos de todos os tempos. Cada verão quente durante esses anos foi mais brutal que o anterior. As colheitas morreram, o gado murchou e o povo também lutou arduamente. De certa forma, é realmente surpreendente que os homens (e, eventualmente, as mulheres) de Jamestown tenham sido fortes o suficiente para resistir por tanto tempo. Afinal, eles não tiveram folga da Mãe Natureza! [5]

5 Grandes problemas com a água

Se o clima era difícil, a questão da água potável era ainda mais difícil. Naquela época, eles não tinham nenhum tipo de sistema de purificação de água como conhecemos hoje – e nenhum jarro com filtro para retirar da geladeira inexistente para pegar uma bebida e se manter hidratado. Em vez disso, os colonos de Jamestown tiveram que descobrir como extrair água potável limpa e adequada do seu assentamento pantanoso.

O problema daquela área era que havia poucas fontes confiáveis ​​de água potável. A água do rio era salobra e grosseira, e os pântanos fétidos eram muitas vezes ainda piores. Sem fontes naturais, os colonos tiveram que ser criativos. Eles também tiveram que correr grandes riscos no que diz respeito ao consumo de água contaminada. Claro, não é como se a Inglaterra tivesse aperfeiçoado a purificação da água no início do século XVII ou algo assim, mas mesmo os seus métodos primitivos estavam muito além dos poucos recursos que os homens de Jamestown tinham à sua disposição.

Pouco depois do primeiro desembarque, em meados de 1607, os colonos começaram a morrer em grande número. Em janeiro de 1608 – pouco mais de seis meses depois de chegar a Jamestown – mais da metade dos colonos já havia morrido. De acordo com os registros coloniais, alguns foram mortos em escaramuças com os índios Powhatan e seus aliados nativos. Mas a maioria sucumbiu à doença e à fome. Hoje, os historiadores reconhecem plenamente que essas doenças foram frequentemente causadas (ou pelo menos exacerbadas de forma muito significativa) pela água potável suja. Altas concentrações de fezes, sal, escoamento de sujeira e outras substâncias teriam contribuído enormemente para a taxa de mortalidade notavelmente alta de Jamestown. [6]

4 O que tem para o jantar?

Infelizmente para os colonos, além dos problemas de doenças acima mencionados, a fome também foi um sério problema inicial. E como você pode suspeitar, passar por temporadas de cultivo completas com pouca comida para mostrar durante centenas de horas de trabalho era uma forma brutal de existir. Pouco mais de seis meses após o desembarque dos primeiros colonos em maio de 1607, quase 500 novos colonos foram trazidos para Jamestown. Durante o ano seguinte, esses cerca de 470 homens e mulheres tentaram aproveitar ao máximo o que os seus antecessores tinham estabelecido.

Por um tempo, o capitão John Smith trabalhou incansavelmente como líder. Ele negociou com sucesso um tratado com a poderosa tribo Powhatan daquela região da Virgínia. Mas no outono de 1609, Smith sofreu uma lesão e teve que retornar à Inglaterra para se recuperar. Quase assim que seu navio zarpou, os Powhatans viram a chance de se livrar desses invasores estrangeiros e sitiar Jamestown.

Os colonos acabaram conseguindo se isolar dentro do forte em Jamestown e, principalmente, evitar a agressão dos índios contra eles. No entanto, o facto de estarem isolados numa área fechada significava que os seus jardins e terrenos agrícolas já não eram acessíveis. E não demorou muito para que eles começassem a comer tudo o que pudessem encontrar enquanto precisavam urgentemente de sustento e nutrição.

Hoje, evidências forenses sugerem que os primeiros colonos de Jamestown comeram literalmente qualquer coisa no inverno de 1609-10. Enquanto estavam escondidos dentro dos limites do forte, eles recorreram à alimentação de cães, ratos, cavalos e cobras. Em caso de emergência, eles até comeram sapatos de couro pelas poucas calorias que conseguiram obter. E, sim, eles até comeram um ao outro. Durante o ponto mais baixo daquele inverno – que ficou famoso por ser chamado de “período de fome” – os colonos consumiram pelo menos um colega colono morto com o propósito expresso da sua própria sobrevivência como grupo. [7]

3 Morte? Que morte?

Aquele primeiro ano, como aprendemos, foi terrivelmente brutal para os colonos. Perderam bem mais de metade dos homens que inicialmente desembarcaram cheios de optimismo, esperança e determinação em Maio. E dos pouco mais de três dúzias que restaram, o fedor figurativo (e literal) da morte estava se tornando brutal. Havia mais trabalho a ser feito, menos pessoas para fazê-lo e os corpos estavam obviamente se acumulando. Além disso, o rei Jaime e a elite da Inglaterra ainda tinham grandes esperanças de que a colônia pudesse fazer algo de si mesma no Novo Mundo. Por mais banal que possa parecer o ditado num assunto como este, o fracasso não era uma opção.

Assim, os colonos decidiram avançar de maneira sutil e secreta. Eles não apenas desejavam ocultar toda a extensão do terrível primeiro ano de quem quer que pudesse reportar aos ingleses, mas também estavam preocupados com preocupações muito mais prementes: os índios Powhatan. Os nativos perto de Jamestown suspeitavam que os colonos estavam em dificuldades, mas não conseguiam dizer até que ponto isso era verdade. Isso porque os colonos estavam (com razão) preocupados com o facto de revelar o número real de mortes dentro dos seus muros os deixaria expostos a uma emboscada rápida e brutal.

Então a colônia optou por enterrar os mortos em sepulturas não identificadas, longe dos olhares curiosos dos Powhatan. Além disso, eles enterraram os mortos dois a dois para atrair ainda menos suspeitas sobre a taxa de mortalidade. Cada vez que alguém morria, os colonos se escondiam atrás das muralhas do forte, cavavam poços de profundidade dupla e separavam os cadáveres da maneira mais silenciosa e sutil possível. Dessa forma, a elevada taxa de mortalidade parecia ter sido reduzida para metade – ou pelo menos esperavam que assim parecesse aos vigias de Powhatan. [8]

2 A democracia literalmente começou lá

Não pretendemos apenas insinuar que “a democracia começou em Jamestown” porque foi a primeira colónia no que mais tarde se tornaria os Estados Unidos da América. Embora isso seja verdade, queremos dizer que a democracia americana literalmente começou aí – por exemplo, a colônia contou os primeiros votos no Novo Mundo.

Assim que os colonos se estabeleceram na região, eles estabeleceram a Casa dos Burgesses. Foi um grupo democraticamente eleito que fez leis e definiu a forma como os colonos viveriam e se governariam. E todos os homens que estavam lá (bem, pelo menos os que sobreviveram) votaram. Eles votaram e depois viveram com as consequências de quem escolheram coletivamente para liderar sua tênue existência.

Por sua vez, a House of Burgesses de Jamestown estabeleceu um precedente importante na América do Norte. Daí em diante, para cada assentamento inglês criado ao longo da costa leste, os homens que ali viviam estabeleceram suas próprias legislaturas locais. E da mesma forma que fizeram os pioneiros de Jamestown, eles organizaram essas legislaturas por voto popular. A democracia americana existiu literalmente desde o início de tudo!

Claro, acabou havendo alguns limites, como você deve ter adivinhado. As citadas mulheres e escravos africanos que depois de algum tempo apareceram em Jamestown não tiveram o direito de lançar sua sorte no futuro do lugar. No entanto, o facto de todos os ingleses que se estabeleceram terem podido votar foi em si um grande ponto de viragem. Afinal, a cultura liderada pelo rei de onde eles vieram era muito diferente, com sua monarquia de cima para baixo governando tudo e tudo mais. [9]

1 O tabaco tomou conta (secreta)

A colónia poderia não ter sobrevivido se não fosse o desenvolvimento do tabaco como uma cultura comercial abundante e lucrativa. E tudo isso poderia não ter acontecido se o rei Jaime I tivesse conseguido o que queria. O monarca foi um grande defensor do antitabaco durante seu reinado. Ele chamou a substância de “repugnante aos olhos” e “odiosa ao nariz”. Se ele estivesse geograficamente mais próximo de Jamestown, é quase certo que teria eliminado qualquer empreendimento de cultivo de tabaco em pouco tempo. Mas os colonos estavam a milhares de quilómetros do seu rei e tinham alguma flexibilidade para trabalhar como quisessem. Além disso, para ser franco, eles precisavam de dinheiro.

Durante anos depois de se estabelecerem, os residentes de Jamestown tentaram desesperadamente encontrar um empreendimento lucrativo no Novo Mundo. Eles tentaram a silvicultura primitiva e o trabalho madeireiro, a fabricação de vidro, a fabricação de seda e outras indústrias, mas nada funcionou. Eles não conseguiram encontrar nenhuma mercadoria lucrativa o suficiente para ser enviada de forma consistente de volta para a Inglaterra. Mas tudo mudou cerca de três anos após sua estada, quando John Rolfe retornou a Jamestown com um grupo de mais 150 colonos.

Junto com ele, Rolfe trouxe secretamente um estoque de sementes de tabaco sul-americanas pouco conhecidas e provavelmente contrabandeadas. Logo, mudou literalmente a história do Novo Mundo. Os historiadores de hoje não têm certeza de onde ele conseguiu as sementes. É quase certo que ele os contrabandeou do Caribe, mas mesmo isso seria um risco considerável. Na altura, a Espanha controlava completamente o comércio de tabaco nos mercados europeus, ao ponto de ser ilegal vender sementes não espanholas. Mas Rolfe viu uma oportunidade – talvez quando naufragou nas Bermudas durante vários meses em 1609, antes de navegar em direção a Jamestown – e o risco valeu a pena.

Rolfe e seus amigos imediatamente começaram a experimentar como cultivar as sementes no solo da Virgínia. Eles erraram várias vezes, mas por tentativa e erro, finalmente encontraram sua base agrícola. Em pouco tempo, até o rei Jaime I viu o valor do tabaco e os seus possíveis lucros para a Inglaterra. Ele concedeu a Jamestown o monopólio da colheita e, a partir daí, eles partiram para a corrida. [10]

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